¿Por qué no puedo escuchar radio si mi teléfono tiene un receptor FM?


Ajit Pai, Comisario de la FCC, acaba de hacer un llamamiento público a Apple para que active los chips receptores de FM que se encuentran en los iPhones por razones de seguridad pública. Muchos teléfonos Android también contienen chips FM inactivos. Pero, si tu teléfono tiene un receptor FM, ¿por qué no puedes escuchar radio en él?

Hay un pequeño problema con la petición de Ajit Pai: como señaló Apple, el iPhone 7, iPhone 8 y iPhone X ni siquiera tienen un chip FM. Pero el iPhone 6s y los iPhones más antiguos sí. ¿Por qué no hemos podido escuchar la radio en estos teléfonos? ¿Podría Apple habilitar la funcionalidad de radio con una actualización de software?


¿Por qué mi equipo tiene chip FM?

La mayoría de la gente probablemente no es consciente de que los iPhones más viejos (y muchos teléfonos Android) tienen chips de radio FM. Pero, ningún iPhone ha sido capaz de funcionar como una radio FM, aunque algunos teléfonos Android sí lo han hecho.
Entonces, ¿por qué Apple eligió añadir ese hardware de radio FM si no planea usarlo realmente? La respuesta es que Apple no eligió añadir el hardware de la radio FM, en realidad no.

En concreto, Apple optó por utilizar el módem Qualcomm MDM9635M LTE para el iPhone 6s. Esta pieza de Qualcomm incluye funciones de recepción de radio FM, como muchos otros módems de Qualcomm. Para Qualcomm es más fácil incluir todas estas características en el hardware y permitir que los fabricantes de dispositivos las desactiven cuando sea necesario.

Apple no pidió este hardware de receptor de radio FM y no tenía planes para usarlo, así que Apple simplemente lo desactiva e ignora. El receptor de radio FM puede activarse más comúnmente en los países en desarrollo, donde la capacidad de escuchar la radio en un smartphone es más demandada. Usted puede encontrarlo en algunos teléfonos inteligentes Android en los EE. UU., también. Pero el fabricante tiene que elegir habilitarlo.


¿Por qué Apple no puede habilitarlo sólo con "encender un interruptor"?

Apple no puede simplemente desplegar una actualización rápida de software que permita la funcionalidad de radio FM en el iPhone 6s y iPhones más antiguos. No conocemos todas las limitaciones, ya que Apple está señalando que el iPhone 7, iPhone 8 y iPhone X no pueden soportar esto en hardware. Pero, incluso en un iPhone 6, Apple tendría que hacer frente a los siguientes problemas:

El chip FM puede no estar conectado físicamente de forma que incluso permita habilitarlo. Sólo Apple sabe si esto es cierto y lo difícil que sería conectarse.

El firmware del chipset subyacente debería actualizarse.

La funcionalidad de radio FM necesitaría pruebas para asegurarse de que no causó ningún problema con la recepción celular, Wi-Fi y Bluetooth del iPhone.

Apple tendría que añadir una aplicación de radio a iOS para que los usuarios pudieran usar la radio.

La habilitación de la radio FM, aunque fuera físicamente posible, y no sabemos si lo es, sería un gran carga para Apple.


Pero, ¿por qué no estaba conectado en primer lugar?

Así que los iPhones y varios teléfonos Android tienen hardware de radio FM sólo porque es una parte estándar del módem, y no pueden habilitarlo fácilmente después de que el hardware fue lanzado. Pero eso lleva a la pregunta: ¿Por qué no se habilitó en primer lugar?

Esto nos lleva a la especulación, por supuesto. Pero está claro que hay incentivos económicos para no permitir la radio FM. Para Apple, la falta de funcionalidad de radio FM empuja a los usuarios de iPhone hacia servicios como Apple Music, Beats 1 Radio e iTunes. En el caso de los operadores celulares, la omisión de la radio FM anima a los clientes a transmitir música a través de la red celular y utilizar datos más costosos.
O quizás Apple no quería dedicar mano de obra al soporte del hardware y el software. Seamos honestos: los consumidores en los EE. UU. no han exigido la funcionalidad de radio FM en sus teléfonos. 

Todavía es posible comprar teléfonos con esta función, y es especialmente común en los teléfonos Android más baratos. Los nuevos teléfonos Galaxy S8 de Samsung todavía incluyen un receptor de radio FM, pero Samsung ni siquiera tiene una aplicación que te permita usarlo. Si descargas una aplicación de radio FM de Google Play, puedes escuchar la radio FM en el último teléfono Galaxy. Pero esto no es una característica que Samsung crea digna de mención. Si esta característica tuviera una gran demanda, podría ser más común.


¿Deben requerirse y habilitarse chips FM?

El gran argumento para permitir la funcionalidad de radio FM es la seguridad pública. La funcionalidad de recepción de radio FM permitiría a la gente recibir transmisiones de emergencia en el caso de desastres naturales como los huracanes Harvey, Irma y Maria, incluso cuando la red celular se cae.

La National Association of Broadcasters, que representa a los radiodifusores de radio y televisión, ha pedido a los fabricantes que habiliten la funcionalidad de radio en sus teléfonos. Pero el ex comisionado de FCC Tom Wheeler decidió no exigir a los fabricantes de teléfonos inteligentes que incluyan esta característica, decisión con la que incluso el actual comisionado de FCC Ajit Pai está de acuerdo.

En última instancia, a la gente no parece importarle mucho esta función. Los consumidores votan con sus dólares. Si el comisionado de la FCC y el gobierno quieren que los fabricantes habiliten la funcionalidad de radio FM en sus teléfonos, probablemente tendrán que introducir una ley o regulación que lo requiera.

Por supuesto, también es posible que un cambio masivo en la opinión pública lleve a los clientes a exigir funcionalidad de radio FM, que es lo que el comisionado de FCC parece estar esperando. Eso no parece muy probable en este momento.

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Francisco Pérez Yoma Tech


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